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Colombia cuenta con más de 20 variedades de caña de azúcar sembradas a lo largo del rio cauca. Después del café, las flores y el banano, es el producto que más le genera ingresos al país.

 

Se dice que la caña de azúcar se originó como un tipo de césped hace unos 3.000 años en la isla de Nueva Guinea y de allí se extendió a Borneo, Sumatra e India. A Colombia llegó en el segundo viaje de Cristóbal Colon, en 1493, pero solo fue hasta 1501 cuando las primeras plantas lograron crecer en el territorio. Así, su cultivo sistemático se dio a mediados del siglo XVI cuando se ubicó en Buenaventura, al margen izquierdo del rio Cauca en Arroyohondo y Cañas Gordas, donde se establecieron trapiches paneleros.

 

Hoy, la caña de azúcar es uno de los cultivos más importantes del país y después del café, las flores y el banano, es el producto que genera más divisas. Según la Asociación de Cultivadores de Caña (ASOCAÑA), en los últimos diez años se han exportados 750.000 toneladas de azúcar en promedio (el 34 por ciento de lo que se produce) a más de 60 países como Chile, Perú, Haití, Estados Unidos, la Unión Europea, Argelia y Rusia.

 

Según el Centro de Investigación de la Caña de Azúcar de Colombia (CENICAÑA), en 2015 había 232.000 hectáreas sembradas en el país de las que le 75 por ciento pertenecían a más de 2.750 proveedores mientras que solo en 25 por ciento era de los ingenios.

 

Su producción se concentra en los departamentos de Cauca, Valle del Cauca, Risaralda, Caldas y Quindío aunque recientemente Bioenergy (destilería de bioetanol filial de Ecopetrol) sembró este cultivo en el Meta “en el valle geográfico del rio cauca ya no hay disponibilidad significativa de tierra para la expansión de los cultivos de caña. Por esto, se vio la necesidad de expandir la frontera agrícola a otras regiones del país en particular los llanos, donde hay amplia disponibilidad”,  explica Luis Fernando Londoño, presidente de ASOCAÑA.

 

Y es que la caña de azúcar es uno de los productores con más usos agroindustriales. De los 14 ingenios que hay en el país, 12 son cogeneradores de energía y seis tienen destilerías de alcohol carburante. Además, existe un productor de papel (Propal), una empresa sucroquímica (Sucronal), más de 40 empresas de alimentos, tres de gaseosas, ocho de vinos y licores, y más de 50 proveedores especializados.

 

 “De las 24.205.089 toneladas de  caña producidas en el año 2015, se obtuvieron 2.864.901 toneladas de azúcar, 456.403.000 millones de litros de bioetanol y se generó 1.380.721 megavatios hora de los cuales se vendieron 513.643 megavatios hora al sistema interconectado nacional. Esta energía entregada fue fundamental para evitar el razonamiento eléctrico debido a los efectos del fenómeno de El Niño”, explica Carlos Hernando Molina, presidente de la Asociación Colombiana de Productores y Proveedores de Caña de Azúcar (Procaña).

 

Según cifras del Dane, en 2014 el sector azucarero representó el 3.4 por ciento del PIB agrícola del país y el 2 por ciento del industrial, mientras que en el PIB total nacional, representó el 0.5 por ciento. Sin embargo, este aporte se ve amenazado por el aumento de las importaciones: “Los incentivos y la protección que da Estados Unidos a la producción de maíz son supremamente grandes y ponen a los productores colombianos de etanol a competir en condiciones de desventaja. Nosotros le decimos al gobierno que importe cuando haya escasez y exista la necesidad inminente, pero que también empiece a exigir la misma calidad de los productos nacionales”, explica Molina.

 

Lo mismo sucede con el mercado del azúcar que según Procaña se desarrolla en condiciones desiguales, pues los mayores productores del mundo tienen fuertes medidas de protección a la producción nacional con presupuestos y programas que impiden el libre mercado, de ahí que el 10,4 por ciento del azúcar que se consume en el país sea importada.

 

A pesar de estas circunstancias, estudios realizados por LMC International destacan que le sector azucarero colombiano entre 2011 y 2015 fue líder en productividad (toneladas de azúcar por hectárea)entre los principales productores de azúcar en el mundo, situándose por encima de la Unión Europea, Australia y Guatemala.

 

CULTIVO ÚTIL

Estos son algunos de los usos que se le dan a la caña de azúcar en el país.

 

AZUCAR: En 2015, Colombia produjo 2,35 millones de toneladas de azúcar que representan el  1,4 por ciento de la producción mundial.

BIOETANOL: En 2015 se fabricaron 456 millones de litros para abastecer la demanda nacional generada por el programa de oxigenación de la gasolina que está en marcha desde 2005.

MELAZA: Al año se producen 260.000 toneladas. Se obtiene a partir de la fabricación de azúcar y se usa para la alimentación animal y otros usos industriales.

BIOENERGIA: A partir de la combustión del bagazo de caña se genera electricidad. Permite tener combustible disponible en el largo plazo y generar reducciones en la emisión de gases efecto invernadero.

COMPOST: Abono orgánico que se hace a partir de la cachaza, la vinaza, las cenizas y los residuos de campo.

PAPEL: la fibra del bagazo es la materia prima para la fabricación de papel biodegradable, compostable y reciclable ciento por ciento.

ACIDO CITRICO: En 2015 se exportaron 26,6 millones de dólares, de los que el 71 por ciento se dirigió a Estados Unidos y posicionó a Colombia como el mayor proveedor de este producto en ese país a nivel regional.

 

Revista SEMANA. SEMBRANDO FUTURO

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